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神秘恒星是外星文明吗?

发布日期:2015年10月22日字体: 【大】【中】【小】

  这几天,天文学界最大的事件莫过于1500光年外发现的一颗神秘恒星。它的光变模式如此奇怪,以至于有人提出这样一种解释:这可能是外星文明迹象。

  到底怎么回事?新华社记者采访了率先抛出该发现的“行星猎人”项目科学家、美国加州理工学院博士后王吉。王吉说,他们因为“怎么想也想不通”,所以才决定先发一篇论文抛砖引玉,“不排除但不倾向于”关于外星文明的解释,最大的可能还是自然原因形成的。

  一篇引发轩然大波的论文

  从2009年开始,美国航天局“开普勒”望远镜对这颗叫KIC8462852的恒星持续观测了4年时间。它距离地球约1500光年,位于天鹅座与天琴座之间,其质量是太阳的1.2倍,表面温度与太阳类似,但自转速度较快,一个周期为0.9天,而太阳自转周期约为25天。

  美国耶鲁大学、英国牛津大学等机构的天文学家曾联合推出一个“行星猎人”项目,旨在调动志愿者帮助发现太阳系外行星。这颗恒星便是由“行星猎人”项目首先发现的。“有一天,有一个天文爱好者联系我们说,这颗恒星(的光变曲线)怎么这么怪,不像行星也不像其他的,所以我们开始研究它,”王吉回忆说。

  太阳系外行星距地球遥远,亮度很低,所以人们很难直接观测。寻找太阳系外行星,主要还是借助凌日现象,即从地球角度看过去,当有行星从所观测的恒星前面经过,恒星亮度会随着时间变化而出现周期性变化,形成一个极具规律的光变曲线,据此可推断行星的大小等性质。借此,人们已发现1000多颗太阳系外行星。

  “KIC8462852的光变曲线非常奇怪,和‘开普勒'观测到的其他恒星非常不一样,最大的光变幅度超过20%,而且不具有周期性,”王吉说。

  王吉本科毕业于中国科技大学,后到美国求学,最近刚从耶鲁大学转到加州理工学院做博士后,他和同事合作发现了多颗太阳系外行星。2013年,由于是中国国籍,王吉一度被美国航天局禁止参加一个天文学会议,后经其耶鲁导师披露他的研究后引起舆论哗然。

  “我们联系了很多行星方面与恒星方面的专家,他们都觉得这个现象比较奇怪,”王吉说,“我们花了很长时间去找出一种合理的解释,本来我们想等一下(再发论文),后来觉得既然怎么想也想不通,那么就先把文章发出去,让大家一起来想。”

  果不其然,当这篇题为《恒星的亮度去哪儿了?》的论文被英国《皇家天文学会月刊》刊登后,迅速引起广泛关注。

  多种可能性被一一排除

  也许没有天文学背景的人不知道这种现象奇怪在哪?据王吉介绍,即便有太阳系最大行星——木星那么大的行星从恒星前面经过,恒星的亮度最大减弱1%,而这颗恒星亮度最大减弱22%;行星导致的恒星亮度变化非常有规律,而对这颗恒星,“‘开普勒'观测它的4年里,它的亮度变化从来没有重复过”。

  “首先我们想是不是仪器出问题了,然后联系了‘开普勒'项目团队专家,他们评估了原始数据以及仪器,回应说仪器当时没有问题,所以仪器异常的可能性被排除了,”王吉说。

  王吉等人又考虑了恒星周围存在尘埃盘的可能性。任何恒星形成的时候,它周围都有一个尘埃盘。尘埃盘偏冷,发出的光集中在红外波段,但红外观测并没有发现KIC8462852周围有多少尘埃盘的成分。这种可能性也因此被排除。

  “所以,要有一个东西挡住恒星的光,肯定不会有太多尘埃。根据这个光变曲线,我们又推断出它(距恒星)的距离。物体距恒星越近,轨道速度就越快,所造成的光变曲线应该非常尖锐,而这个光变曲线非常平滑,所以它离恒星应该比较远。”

  从高达22%的光变幅度看,这个物体应该遮住很大一块恒星发出来的光,质量不大,但体积非常大,“比较松散”,彗星满足所有这些条件。

  “所以我们认为,最有可能的解释就是,有一颗彗星由于某种原因爆炸或解体造成大量冰或气体,这些残留物掠过恒星表面,从而造成了我们看到的光变曲线,”王吉说,“这是目前最合理的解释。”

  研究人员还探讨了恒星本身的不稳定性、恒星伴星造成的亮度污染、小行星碰撞、行星撞击恒星等可能性,但最后这些可能性也都被一一排除。

  “不排除但不倾向于”为外星文明迹象

  虽然王吉等人的论文本身未提到外星文明,但美国宾夕法尼亚州立大学天文学家贾森·赖特认为这应该是对KIC8462852光变模式的另一种解释。目前,赖特正在有关美国科研机构合作,申请调用一台大型射电望远镜观测这颗恒星。

  赖特在日前提交但尚未正式发表的一篇论文中提出,可能有外星文明在KIC8462852恒星周围建造了许多巨大的太阳能板,用来采集太阳能,从而形成了很多科幻小说里描述的“戴森球”。这是弗里曼·戴森发展出的一个概念,即能够用大量设备将一颗恒星像球那样包裹起来,以尽可能接受其发出的能量。

  王吉说,赖特的文章严肃探讨了如何用“开普勒”去寻找地外生命,以及如果有地外文明,我们希望看到什么样亮度的变化是由文明造成的,而不是行星或恒星的变化造成的。“戴森球”也可以解释KIC8462852的光变模式,但我们“不倾向于这个解释,这个有点扯”。

  “我们不能排除地外生命或者文明造成此现象的可能,但我们更倾向于是自然原因造成的,只不过由于这种现象发生的不多,所以我们需要花很多时间去建模来解释这个现象,”他强调说,“彗星的解释只是一个猜想。也许有其他(自然原因方面的)解释,但现在还没有想到。” 来源: 新华网


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