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科技大观:你好,冥王星

发布日期:2015年07月23日字体: 【大】【中】【小】

  “我飞了10年,跨越50亿公里,只为看你一眼……”最近,美国“新视野”号探测器近距离飞过冥王星并传回了清晰的照片和信号,这一“历史性会面”,为人类揭开了冥王星神秘的面纱。

  冥王星位于太阳系边缘,可能是柯伊伯带中体积最大的天体,于1930年被美国人汤博发现。虽然冥王星的直径比月球还小,却有不少奇特之处:太阳系中的大行星轨道都接近于圆形,而曾经是大行星的冥王星的轨道,却是极为扁长的椭圆形,且轨道面与黄道面有17°的倾角;在太阳系中,除离太阳近的水星、金星受太阳引力作用自转缓慢外,其余大行星自转周期均在9—25小时之间,而冥王星自转周期达6.4天,与行星序列的物理性质规律相悖……

  为了一睹这个神秘星球的真容,“新视野”号飞了9年多,“烧”了7亿美元,倾注了几代科学家的努力。不少人会问:为何要探测一颗距离地球如此遥远的星球?冥王星的公转周期长达248年,自被发现以来,人类还没看它走完一圈,对它的认知远远不够。冥王星曾是太阳系中离地球最远、探测难度最大的一颗行星(现已降为矮行星),它就像一个“时空胶囊”,保存了10亿多年前早期太阳系的冰冻遗迹。因此,对冥王星的探测不仅可以使人类看全太阳系原“九大行星”、完成太阳系观测“第一阶段”的任务,也有助于了解太阳系的起源、探究行星的形成过程。当然,美国率先探索冥王星也是为了显示实力,保持其在空间探测领域的绝对领先地位。

  空间探测领域的发展历程是先近后远、先易后难。人类第一个成功探测的星球是离地球最近的月球,此后陆续探测了火星、金星、木星、土星、水星、天王星、海王星,以及彗星和小行星,最终探测了冥王星。当下,空间探测的目的也与以前有很大不同。例如,目前的探月目的已由冷战时期主要满足政治和科学需要,转变为科学探索和经济利益相结合,以探测月球资源为主,为未来月球资源开发和利用打基础。

  航天技术的一般发展规律,是先满足军用需求,接着在军用基础上转为民用,最后把成熟的民用航天技术转为商用。近年来,美国政府已把近地轨道的载人天地往返运输交给了商业航天公司,将人力、物力和财力集中到技术难度更高的深空载人探索中。不过,随着经济和技术的飞速进步,一些实力雄厚的私营公司并不满足于开发近地轨道的太空资源。2012年和2013年,美国行星资源公司和深空工业公司先后成立,准备开发可能蕴藏丰富燃油和贵重金属等矿产资源的小行星。

  从长远看,人类的太空探索会由主要满足科学研究需求,逐渐转变成同时满足科研和商业开发需求。可以预见,随着太空资源探测开发技术的日趋成熟,即便是遥远的冥王星,也有可能成为一座巨大的资源宝库。来源:《人民日报》


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